Los genes neandertales responsables de casos graves de coronavirus

Expertos alemanes han descubierto una posible relación entre la presencia de genes recesivos de los neandertales y una mayor incidencia de casos graves de coronavirus en ciertas poblaciones humanas.

El descubrimiento fue hecho por expertos en Genética Neandertal del Instituto Max Planck para Antropología Evolutiva de Leipzig, Alemania. Ellos examinaron un segmento de ADN que había sido identificado en muchos de los pacientes graves de Covid-19.

Luego lo compararon con secuencias conocidas de de los cromosomas del Homo neanderthal que se encuentran presentes en las poblaciones actuales del Homo sapiens.

Al final descubrieron que ambas secuencias son iguales, lo que apunta a que la herencia genética neandertal es un factor que predispone a ciertos individuos a ser más vulnerables al avance del coronavirus SARS-CoV-2.

Relación de los neandertales con los casos graves de coronavirus

Relación de los neandertales con los casos graves de coronavirus
El neandertal sigue vivo en el hombre moderno

Esta relación entre los neandertales y los casos graves de coronavirus tiene su antecedente en la forma en que este grupo prehumano se extinguió de la faz de la Tierra.

La realidad es que esto fue algo progresivo y sus últimos miembros terminaron mezclándose con el hombre moderno que poco a poco fue ocupando sus territorios en Europa y Asia.

Los investigadores Svante Paabo y Hugo Zeberg explicaron los detalles del trabajo realizado. El mismo incluyó la comparación de los perfiles genéticos de unos 3.200 pacientes graves de Covid-19 y unas 900.000 personas sanas.

El segmento de ADN neandertal presente en determinadas personas que han sufrido casos graves de coronavirus se encuentra en el cromosoma 3.

Estudios anteriores del grupo “Covid-19 Host Genetics Initiative” encontraron que una variación del cromosoma 3 se relacionaba con casos muy graves de la enfermedad. Este cromosoma es uno de los 23 que conforman la secuencia de ADN del ser humano.

“Encontramos que un segmento genómico en particular es el que aumenta el riesgo de sufrir Covid”, apuntaron.

Esto es otro hallazgo sobre el coronavirus que ha sorprendido a todos, como lo fue el reciente estudio que señala que los niños asintomáticos pueden tener mayor carga viral que los adultos en estado grave.

Cromosoma neandertal abunda en Europa y sur de Asia

Cromosoma neandertal abunda en Europa y sur de Asia
1 de cada 6 europeos portan esta variante neandertal en su ADN

El segmento genético identificado como “problemático” está presente en el 30% de los habitantes del sur de Asia y en el 16% de los europeos.

Los humanos modernos heredaron esta variación genética al cruzarse con grupos neandertales hace unos 60.000 años. La genética del hombre actual también incluye herencia de un tercer grupo de prehumanos denominado Denisovanos.

Como referencia, la población africana y de Asia oriental prácticamente carece de este código antiguo en su ADN. Pero además, los neandertales encontrados en Siberia tampoco la poseen.

Esto indica que se trata de algún gen que apareció entre las poblaciones tardías de Europa y no en los grupos originales que ocuparon el continente 500 mil años antes.

La conclusión es que los portadores de esta secuencia de ADN tienen tres veces más probabilidades de desarrollar casos graves de coronavirus que el resto de los humanos.

¿Cómo se identificó esta secuencia genética neandertal?

Paabo y Zeberg habían encontrado antes esta variación genética en el cromosoma 3 al analizar un esqueleto de adulto neandertal que fue hallado en una cueva en Croacia y que se estima que murió hace 50.000 años.

La misma variación había sido hallada en otros esqueletos encontrados en Siberia. Sin embargo, no se sabe si esta minúscula secuencia genética también aumenta el riesgo ante otros virus o patógenos.

Pero en el caso de la actual pandemia, no queda duda que hay una relación directa que puede llevar a que ciertas personas desarrollen casos graves de coronavirus o mueran.

Quizás esta nueva información ayude a mejorar alguno de los nuevos tratamientos contra el Covid, como es el caso de la vacuna de la Universidad de Oxford.

“Es sorprendente descubrir que la herencia genética del Neandertal tiene consecuencias tan trágicas durante la pandemia actual”, afirmó el coautor Svante Paabo.

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