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Nuevo pterosaurio «dragón de hierro» encontrado en Australia

Un día de otoño de 2017, Bob Elliott acababa de terminar de rociar hierba en el rancho Belmont de Australia cuando notó que algo inusual se asomaba por el suelo limoso: un puñado de huesos marrones moteados. El rancho, del que Elliott es copropietario y administrador, anteriormente arrojó restos de dinosaurios de cuello largo conocidos como saurópodos. Pero en comparación con los huesos de esos rascacielos vivos, los fósiles recién descubiertos eran francamente pequeños.

«Él sabía de inmediato que esto era bastante diferente … y diferente a todo lo que habíamos visto antes», dice Adele Pentland, investigadora asociada del Museo de Historia Natural de la Edad de Dinosaurios de Australia en Winton, Queensland. Un estudio posterior de Pentland y sus colegas confirmó que los huesos fósiles que encontró Elliott provenían de un reptil volador conocido como pterosaurio, y que representan el conjunto más completo de restos de pterosaurios encontrados hasta ahora en Australia.

Llamado Ferrodraco lentoni, el nuevo fósil está lejos de ser un esqueleto completo; incluye partes de la mandíbula superior e inferior, cinco huesos parciales del cuello, secciones de ambas alas y muchos dientes. Pero los hallazgos de pterosaurios en Australia son extremadamente raros, y estos fósiles están excepcionalmente bien conservados. «Es realmente un hallazgo sustancial», dice David Unwin, paleontólogo de la Universidad de Leicester. «Está llenando vacíos en términos de nuestro conocimiento de su distribución espacial y también su distribución en el tiempo». El pterosaurio recientemente encontrado tiene aproximadamente 96 millones de años, según las edades de la formación rocosa previamente reportadas que se cree que sepultan los huesos de la criatura. Se cree que sus parientes más cercanos, los pterosaurios del grupo Anhangueria, murieron hace 94 millones de años.

La criatura, que vivió durante el período Cretáceo, se jactó de poseer una envergadura de 13 pies (4 metros), una cresta ósea en la punta de sus mandíbulas superior e inferior y dientes en forma de espiga perfectos para una dieta de pescado. Ferrodraco significa «dragón de hierro», un apodo que le viene de maravillas, de acuerdo a los científicos. «El apodo parecía apropiado, dado que este animal habría sido uno de los principales depredadores de los cielos durante el Cretáceo. Además, sin la preservación de los huesos en la piedra de hierro, es poco probable que hubiéramos recuperado este material fósil en primer lugar», dijo la paleontóloga Pentland.

Aparentemente, Ferrodraco rondaba los bosques alrededor de lagos y ríos, junto con otros dinosaurios como el carnívoro Australovenator y los hervíboros de cuatro patas de cuello largo Savannasaurus y Diamantinasaurus, así como algunos parientes de los cocodrilos y otros animales. Se dijo, además, que de acuerdo a los análisis realizados, este dinosaurio parece tener más relación con sus parientes de Reino Unido, y menos con los de América del Sur.

Con información de: https://www.reuters.com

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